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終於傳出要自研GPU,是什麼讓蘋果在自研芯片的道路上越跑越遠?

這廂是Intel剛剛下定決心要放棄手機SoC業務,而在另一頭,蘋果卻在自研芯片的道路上高歌猛進,越跑越遠。

從2010年發布iPhone 4開始,蘋果就採用了自行設計的A4處理器。此後,蘋果的每一代移動設備處理器(包括iPhone、iPad上)均採用ARM的架構授權、蘋果自行設計、三星或者台積電代工的方式來研發生產。但這部分自研,此前只局限在應用處理器(AP)上,GPU和基帶芯片則按慣例採購Imaginaition和高通的授權。

而近期外媒的消息顯示,蘋果可能要自己涉足GPU和基帶芯片研發了。根據蘋果的對外招聘信息,他們正在尋求圖形芯片方面的專業人士;而一個月前,他們同樣在招募“無線硬件設計工程師”這樣的職位。

在自研芯片的道路上,蘋果有過哪些努力?

研發芯片最看重人才和技術積累,而蘋果早年的兩起收購可以說從根本上推動了自研芯片的進程。一起是收購PA Semi,另一起則是Intrinsity。

2008年蘋果收購了PA Semi,這是一家微處理器設計公司,以設計低功耗芯片聞名。傳聞中蘋果的出價為2.78億美金。隨後到了2010年4月,蘋果又花費了1.21億美元收購了移動芯片製造商Intrinsity,目標同樣指向低功耗超快處理器的開發。

此後的幾年,就能慢慢看到蘋果處理器的變化。於2010年發布的iPhone 4,使用的A4處理器與ARM標準的S5PC110十分接近。而到了2012年,iPhone 5上所採用的A6處理器就已經是非ARM標準架構的處理器了。除了iPhone,iPad產品線也從自研芯片中直接受益。

有了自家的處理器,蘋果在產品的推進上越發從容——新機型的軟硬件設計都從底層芯片上開始優化,而舊版處理器則持續下放,與任何一個單一的Andorid機型相比都形成技術和銷量規模上的領先。

終於傳出要自研GPU,是什麼讓蘋果在自研芯片的道路上越跑越遠?
在蘋果組建處理器研發能力的過程中,有一個人不得不提,就是前Intel和IBM高管Johny Srouji;今天,他是蘋果主管硬件技術的高級副總裁。

Johny在2008年加入蘋果,並且主導了A4處理器的研發;現在他負責的團隊幾乎參與了從工業設計到軟件研發中的每一個環節。從蘋果今天的管理層架構也可以看到,芯片研發已經與工業設計、軟件工程一樣作為蘋果最高級別的戰略,甚至是推動蘋果移動設備的中樞。

PowerVR背後,Imagination是一家怎麼樣的公司?

與蘋果自研A系列處理器同步,從2010年開始,蘋果處理器就開始集成PowerVR的GPU。

PowerVR的背後,Imagination是一家英國公司,負責設計和經營SoC的IP。巧合的是,全球最大的經營SoC IP的公司ARM也是一家英國公司,Imagination在業內享有“ARM第二”的美稱。

就技術而言,Imagination目前是是移動平台GPU授權的絕對老大,緊隨其後的是高通自用的Adreno GPU,以及這兩年增長迅速的ARM Mail GPU。此外,Imagination的觸角很廣,不限於ARM陣營,Intel的Atom處理器使用的也是PowerVR系列GPU核心。Imagination已有的授權業務夥伴除了蘋果,還有Intel、MTK、LG、Qualcomm、Sony、三星、海思等等。

在2015年以前,Intel和蘋果曾經還同時是Imagination的股東,但在去年Intel宣布將出售所持有的4.9%的股份;而蘋果則通過幾輪增持,掌握了Imagination將近10%的股份。到今年3月份,有媒體報導,兩家的高層在進行與業務收購有關的會談。此後蘋果方面承認了兩家公司的收購接觸,但並沒有評論這方面的進展。

終於傳出要自研GPU,是什麼讓蘋果在自研芯片的道路上越跑越遠?
無論是自研GPU還是基帶芯片,蘋果都在嘗試讓自己的核心供應鏈更可控。如果收購Imagination,可以加強蘋果在GPU上的領先,此外也可以加速GPU與CPU的整合。至於基帶芯片上,此前蘋果曾傳出將向Intel採購3成的iPhone 7基帶,如此減少對高通的依賴。

無論是自研還是收購,GPU和基帶芯片都不會來得很快,但幾乎一定會發生。

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現職負責 XFastest 網站之產業動態、新聞稿發送和產品測試。